Prolonga as garras o deserto?

Roa Zubia, Guillermo

Elhuyar Zientzia

As Nacións Unidas acordaron nunha reunión celebrada en 1998 una definición oficial sobre a desertificación, que consiste na degradación da terra en zonas áridas, semiáridas e subhúmedas secas. Con todo, non todos os expertos coinciden nesta definición. Segundo Nacións Unidas, o 30% da superficie terrestre está a converterse en deserto. Pero, una vez máis, non todos os expertos coinciden. Mesmo hai quen cuestiona que a desertización sexa un problema.
Prolonga as garras o deserto?
01/06/2006 | Roia Zubia, Guillermo | Elhuyar Zientzia Komunikazioa

(Foto: De arquivo)
Ser desertos non é un problema en si mesmo. Con todo, os ecoloxistas están preocupados pola evolución destes desertos, é dicir, queren saber si están a expandirse e, en caso afirmativo, queren saber por que. A expansión dos desertos pode deberse a un proceso de orixe natural ou á acción humana. Posiblemente ambas inflúan, a natureza e o ser humano.

A influencia humana

Isto significa que a propia palabra desarrere ten que ver co concepto de agricultura, polo menos na súa orixe; o deserto é una terra perdida paira a agricultura no que se refire á etimología da palabra. Co tempo o significado cambiou, ampliouse, pero o concepto inicial non desapareceu. Moitas das definicións de desertización seguen considerando a fertilidade da terra.

A terra que perdeu fertilidade está a converterse nun deserto. Con todo, esta idea non explica cal é o culpable desta perda. Pero pódese pensar que é un ser humano.

Ninguén dubida de que o ser humano ten una enorme influencia no medio ambiente. En definitiva, a agricultura é una actividade que, en maior ou menor medida, dedícase á desertificación. A influencia é alta cando se esixe moito ao chan e utilízanse métodos moi inadecuados. Non sempre converte a zona en deserto, pero sempre ten una certa repercusión ecolóxica. Por exemplo, a creación dunha zona de plantas comestibles require moitas veces a deforestación, un dos primeiros pasos do proceso de desertización. E nos casos en que os bosques non se deprimen, rompe a organización da natureza en beneficio do home. Dun modo ou outro, a agricultura sempre ten influencia, dun tipo ou outro.

Un problema da agricultura é que en moitas zonas só crece una especie vexetal.
De arquivo

É certo que a agricultura non elimina a vexetación, pero substitúea. Alí onde había bosques e sotobosque fóronse introducindo cultivos, artasoros ou outro tipo de plantas, en plantacións cada vez máis grandes. E aínda que non se reduciu a cantidade de plantas, esta substitución empobrece a terra. En definitiva, a presenza de plantas monoespecíficas nun determinado campo rompe o equilibrio de fertilizantes, xa que hai plantas que acidifican o chan, outras que consumen nitróxeno ou fósforo, etc. Só hai una especie que equilibra as cantidades de fertilizantes. A longo prazo, a substitución da vexetación provoca graves desequilibrios do terreo.

Humus

Este desequilibrio do chan tamén debe ter en conta os residuos. En moitos tipos de agricultura límpase" a terra tras a colleita, evitando que os residuos se depositen no chan.

Con todo, a natureza non funciona así, senón que calquera folla morta, talo ou flor queda no chan e entra en proceso de formación de humus. É un proceso de polo menos varias semanas. A planta morta é marchitada, seca, deformada e descomposta. Pasa de ser una hojarasca a non ser nada. Aparentemente pérdese, pero realmente non se perde, convértese en humus.

Este proceso de transformación do humus é consecuencia da actividade de moitos seres vivos e prodúcese moi lentamente. Nun principio, as plantas mortas forman una capa de restos vexetais; nos bosques é una hojarasca e nos prados una herba secada, flores ou raíces esgotadas. Insectos e outros moitos invertebrados benefícianse desta próspera capa. Insectos pequenos, arañas e ácaros e, a nivel microscópico, bacterias e fungos tamén interveñen na dixestión a partir de plantas directamente ou de restos de invertebrados.

A deforestación é a primeira modificación da cortiza terrestre cara á formación de desertos.
De arquivo
Todas estas dixestións de moitos pasos fan que esta terra se enriqueza, é dicir, fórmanse moléculas con alto contido en carbono, nitróxeno, xofre e fósforo. Ademais é un proceso sen osíxeno, é dicir, como ocorre en capas subterráneas que non están en contacto coa atmosfera, a terra soporta un xogo sen osíxeno. Todo ocorre non no medio oxidante senón no reductor. En consecuencia, os elementos necesarios paira o crecemento das plantas son devoltos ao chan. A natureza funciona en base a ciclos químicos.

Paira a agricultura, con todo, os invertebrados e os microbios morren e non hai dixestión. Ademais, antes de seméntaa o chan envórcase co arado, póndose en contacto co osíxeno. Por iso non se xera humus porque necesita unha contorna libre de osíxeno.

Non crear humus non significa que esa terra estea en proceso de desertización. Cada área evoluciona en función das condicións locais. Pero onde hai agricultura extensiva non se produce humus, isto empobrece a terra e créanse condicións paira a expansión do deserto.

Animais

Ademais da agricultura, outras moitas actividades humanas influíron na superficie terrestre. A gandaría, por exemplo, tivo una gran importancia; por unha banda, a deforestación e, por outro, o exceso de animais eliminou a vexetación. Cando a natureza está desequilibrada porque hai moitos seres vivos da mesma especie, independentemente de si son humanos ou animais. Cando se esgotan os recursos dunha zona, a superficie terrestre desequilíbrase. De feito, a gandaría é o principal factor causante da expansión dos desertos.

A gandaría é a principal causa de esgotamento da terra.
De arquivo

Doutra banda, o ser humano rozou os bosques, non só paira seméntaa ou para que os animais teñan pastos; tallou árbores co fin de explotalos, dando prioridade a varias especies. Dependendo das especies arbóreas, a vexetación subxacente é diferente. Desta forma, en moitos casos pérdense plantas non recuperables.

Expertos na investigación da expansión dos desertos mencionan outras actividades como a orixe da transformación ou desaparición da vexetación. A construción de minas ao descuberto, por exemplo, tivo un gran impacto, e a construción non fixo máis que dicir.

As máquinas pesadas empregadas na construción compactan o chan. Nas terras compactadas redúcese o crecemento da vexetación e, sobre todo, a filtrado da auga. Estas zonas facilitan ou, polo menos, permiten a expansión do deserto.

Erosión

O problema de non crear humus está relacionado co de compactar a terra. En ambos se modifica o ciclo natural da auga. O chan non alterado é un material permeable. E é permeable grazas á acción de animais e microbios, a este proceso de formación de humus. En definitiva, os fertilizantes que contén o humus disólvense na auga, polo que son absorbidos polas plantas desde as súas raíces. As raíces crecen coa planta e sosteñen o chan.

O lume ten un dobre efecto; por unha banda, forma parte do ciclo da natureza, pero por outro, o lume excesivo esgota a terra.
De arquivo
Se isto non ocorre, si o chan non é permeable e non se sosteñen as raíces das plantas, a auga erosiona o chan. Aos poucos vaise arrastrando. Trátase dun efecto coñecido que se produce nas zonas de curta de árbores. Ao cortar a árbore morre e as raíces non cumpren a función de suxeitar o chan. Ao final, co tempo, esta superficie pérdese aos poucos, arrastrada pola auga.

Un exemplo moi rechamante é a desembocadura do Ebro. Hoxe en día hai un gran delta, pero hai cincocentos anos non existía este tipo de deltas, estendeuse por uns poucos anos até chegar á forma actual. De feito, a orixe do delta foi consecuencia da brutal deforestación dos Pireneos. XVI. No século XIX, o goberno español necesitaba árbores paira construír barcos que necesitaban madeira. A deforestación provocou una forte erosión e as terras erosionadas deron forma ao delta do río Ebro.

Choivas torrenciais e incendios

O clima tamén causa erosión. A erosión da auga pode depender do clima. Dáse o paradoxo de que nalgúns territorios onde chove pouco, a choiva que fai faise en forma de choiva intensa, con moita forza, e prodúcese un efecto contrario ao que se pode esperar: prodúcese una forte erosión debido á choiva. Nestas zonas, polo xeral, non adoita haber moita vexetación e o vento tamén erosiona o chan.

É un proceso natural, non humano. Con todo, si a actividade humana elimina a vexetación, a expansión do deserto pode considerarse artificial ou, polo menos, como un proceso acelerado polo home.

A erosión, tanto da auga como do vento, deu forma ao deserto.
De arquivo

Outro paradoxo dáse no caso dos incendios. Na natureza prodúcense incendios; una zona pode inflamarse de forma natural, por exemplo, nos bosques non é estraño. E eses incendios están dentro dos ciclos da natureza. Os incendios son necesarios paira manter o equilibrio.

Iso é o que aprenderon nos parques naturais de Estados Unidos, onde os incendios son esenciais paira o avance dalgunhas especies. Desde que Yellowstone, Yosemite e lugares similares, a tendencia dos vixiantes era apagar os incendios. É lóxico desde o punto de vista da conservación. Con todo, co paso dos anos déronse conta de que nalgunhas especies, por exemplo, as secuoyas estaban nunha situación cada vez máis grave. Necesitaban lume paira vivir; entre outras cousas, o lume limpaba a zona circundante. Por tanto, deixaron de extinguirse os incendios nos parques naturais. Controlaban si, pero non os apagaban sistematicamente.

O problema dos incendios é a medida e a frecuencia. Os lumes provocados polo home rompen o equilibrio natural, porque son moitos e en moitos casos destrúen completamente o territorio. Do mesmo xeito que ocorre con outros factores, os incendios naturais teñen una medida e a actividade humana rompe rapidamente o equilibrio que esta medida dá á natureza.

Suma de factores

Todos estes factores non converten directamente as terras en desertos. Son factores auxiliares. A deforestación e o empobrecimiento da terra non son sinónimos; a agricultura non esgota totalmente os fertilizantes; non crear humus non significa que a vexetación non creza. Non son efectos automáticos causa-efecto. O proceso de desertización é máis complexo, non é igual en todas partes e non depende dun só factor.

A construción pode non ser o motor principal do proceso de desertización, pero debe terse en conta a lonxitude.
De arquivo

Un proceso gradual consiste en transformar un campo en deserto, é a suma de moitos factores. No chan abatido, por exemplo, a pesar dos anos de grandes rabaños, a terra necesita outra cousa paira converterse en deserto. Pero se o clima quéntase na zona e as choivas torrenciais provocan erosión, por exemplo, esta zona atópase en vías de desertización. Ás veces pérdese una zona fértil, aínda que a contorna segue sendo fértil, pero normalmente trátase da expansión dun deserto xa existente.

É por iso que os expertos queren analizar a orixe destes factores. Quen é o culpable da desertificación, a natureza ou o home? Está claro que moitos destes factores débense á actividade humana, pero non é fácil saber se a expansión dun determinado deserto é un proceso natural. É difícil determinar o grao de influencia humana.

Con todo, antes de preguntarse se a influencia humana é alta ou baixa, hai que preguntarse se se está producindo a expansión dos desertos. Nalgúns casos non hai dúbida. Ninguén pon en dúbida que o lago Chad está a secarse e que a medida que se seque, o deserto que lle rodea expándese. Pero en moitos outros lugares non está claro si está a producirse a desertización.

Opinión das Nacións Unidas

A nivel planetario é moi difícil determinar até que punto chega a acción humana. Con todo, existen datos oficiais do proceso de desertización. Segundo os responsables do Programa das Nacións Unidas paira o Medio Ambiente, o 30% da superficie terrestre está a converterse, en maior ou menor medida, en deserto. Ademais, o 6% da superficie terrestre está a sufrir una gran desertización, son territorios inrecuperables. Estes datos foron publicados en 1984 nun congreso celebrado en Nairobi. Segundo eles, a suma das superficies dos territorios en desertificación é equivalente á superficie total de América, 33 millóns de quilómetros cadrados.

(Foto: A. Lasa)

Os datos das Nacións Unidas son representativos. Con todo, son datos correctos? Non todos os expertos están de acordo niso. Segundo algúns, este dato foi soprado pola propia Conferencia das Nacións Unidas, co fin de ter a escusa de asignar diñeiro a varios proxectos.

As críticas foron publicadas en fontes diversas, como a revista divulgativa Newscientist, o diario New York Times e algúns libros. David S. G. Thomas e Nicholas J. Desertification publicada por geógrafos middleton: Uno dos exemplos máis importantes é o libro Exploding the Mith.

Segundo estes geógrafos, os factores científicos da desertificación non son suficientemente coñecidos. Por tanto, se non se coñecen, non é posible medir con precisión a influencia destes factores. E, ao fío desta idea central, critican catro puntos, xeralmente aceptados pola maioría de expertos.

En primeiro lugar, cuestionan os datos achegados polas Nacións Unidas, é dicir, que un terzo da superficie terrestre está a sufrir un proceso de desertización, dato que non se mediu, senón que foi extrapolado e, aínda que desde o punto de vista da publicidade é una idea forte, é un dato "inventado".

O segundo punto é que as zonas áridas son ecosistemas fráxiles e sensibles; estes expertos afirman que non, segundo as condicións, o seu estado é reversible.

O terceiro punto ten que ver coa sociedade. Aceptan que a desertización é una das principais causas da pobreza dos pobos, mentres que os geógrafos Middleton e Thomas consideran que a orixe da pobreza son as políticas e os malos sistemas económicos.

O último punto refírese á importancia das Nacións Unidas; segundo os autores do libro, a desertificación converteuse nun mito institucional, pero aínda non se demostrou que as medidas das Nacións Unidas melloren a situación.

Non se cuestiona que se está producindo a desertificación, pero poida que non ocorra na medida en que se anuncia. Quen sabe, pode ser un problema político e económico, máis que biolóxico.

Patrimonio do volcán Saint Helens
Una das grandes erupciones volcánicas documentadas polo home é a do volcán Saint Helens. Atópase en Estados Unidos, no estado de Washington, preto da costa occidental e a cento cincuenta quilómetros da cidade de Seattle.
En 1980 produciuse una brutal erupción. A cima do volcán estalou, perdeu uns catrocentos metros nuns minutos. O material perdido dispersouse á atmosfera, as cinzas foron arrastradas e difundidas polo vento e distribuíronse ao redor dos trescentos quilómetros de retorno ao redor do volcán. En consecuencia, a vida desapareceu das ladeiras do volcán e dos terreos circundantes. A erupción provocou una brusca desertización.
(Foto: PLATAFORMA)
Pero a vida só tardou uns vinte anos en colonizar as ladeiras do volcán. Ao principio chegaron insectos e pequenas plantas, logo máis grandes e con elas outros animais.
Vinte anos despois, a vida puxo en marcha un proceso contra a desertificación. Isto representa a forza da vida. É un colonizador. Por tanto, a natureza ten a capacidade de recuperar espazos perdidos, que en moitos casos só require tempo.
Ponte Roia, Guillermo
Servizos
221
2006
Seguridade
040
Medio Ambiente; Xeoloxía; Hidrología; Bioloxía; Ecoloxía; Agricultura
Dossier
Servizos

Gehitu iruzkin bat

Saioa hasi iruzkinak uzteko.

Babesleak
Eusko Jaurlaritzako Industria, Merkataritza eta Turismo Saila
MAIER Koop. Elk.
KIDE Koop. Elk.
ULMA Koop. Elk.
EIKA Koop. Elk.
LAGUN ARO Koop. Elk.
FAGOR ELECTRÓNICA Koop. Elk.