Novos dominios do espazo

As empresas privadas acaban de lanzar una nova competencia no espazo. Algúns deles están a traballar intensamente coa NASA e parece que teñen un futuro prometedor. Outros, pola súa banda, tentan sentar as bases deste novo negocio pola súa conta.
espazioaren-nagusi-berriak
Ed. Blue Origin

Si algunha vez podes conducir na SH 54 de Texas, é posible que vexamos una bóla de lume no ceo. Tranquilo, non será una alucinación nin un meteorito. A 8 quilómetros desta estrada, o fundador da prestixiosa tenda Amazon, Jeff Bezos, puxo en marcha un novo negocio que probablemente terá a súa orixe nesta luz do ceo. E é que hai una zona de tiro espacial, o West Texas Launch Site de Blue Origin.

Lanzamento proba Blue Origin. Paira a tripulación lanzou una cápsula a escala real á altitude suborbital (arriba) e recuperouna con éxito (abaixo). Ed. Blue Origin

O 24 de agosto de 2011 un foguete lanzado desde alí explota no ceo. O accidente non se fixo público ata que o xornalista Andy Pasztor publicou a súa investigación no diario The Wall Street Journal. Durante uns días, a explosión estivo oculta á mirada atenta da opinión pública. Até a aparición da noticia nos medios de comunicación, a empresa non explicou por nota as circunstancias do accidente.

No logotipo de Blue Origin aparecen dúas tartarugas e un lema con vistas ás estrelas: “Gradatim Ferociter”; Aos poucos con valentía. Esa é a esencia da filosofía de traballo que subxace a esta iniciativa. Actúan aos poucos, sen producir moito ruído. Está claro que teñen que informar os lanzamentos aos organismos encargados do control da aviación, pero desenvolven a súa actividade lonxe da prensa. “Desgraciadamente, Blue Orixinal non ofrece entrevistas aos medios de comunicación neste momento”, respondeu un portavoz da empresa á solicitude da revista Elhuyar.

Tecnicamente queren desenvolver foguetes tanto de tiro como de aterraxe vertical. Queren facelo aumentando a fiabilidade e reducindo significativamente os custos. Neste camiño está a desenvolverse un foguete chamado New Shepard, capaz de levar a tres acodes a un voo suborbital.

Agulla de dragones

Ed. SpaceX

SpaceX é una empresa cunha política moi contraria aos medios de comunicación. Detrás del atópase outra soñadora que empezou no negocio de Internet: Fundador do sistema retributivo PayPal Elon M.

Do mesmo xeito que os actos de presentación utilizados paira o lanzamento de teléfonos móbiles e sistemas operativos de última xeración, en maio de 2014 Muskiz desencubrió a súa nave espacial máis recente: Dragon V2, (Dragon, segunda versión). Era só un prototipo, pero a primeira versión do Dragon demostrou moito o seu valor. Este dragón foi o primeiro buque privado que se amarrou á Estación Espacial Internacional ISS e conseguiu levar a carga á mesma. Nesta ocasión, o primeiro dragón colgado sobre as cabezas dos participantes no acto de presentación.

Ao amparo dos aplausos dos asistentes, un vídeo mostrou o funcionamento da nova cápsula. Trátase dun barco capaz de levar sete astronautas, pero a súa principal novidade radica no método de toma de terra: o barco aterrará mediante catro retrocamas, sen utilizar paracaídas tradicionais até o momento. “Así debe aterrar o XXI. Un barco do século XX”, sinalaba Muskiz de novo entre aplausos.

Interior do Dragon V2. Será capaz de levar sete astronautas. A súa principal novidade é o método de aterraxe, que utiliza retrocamas paira aterrar, non un paracaídas. Ed. SpaceX

Redución de custos

A cápsula Dragon non é, con todo, o único recipiente capaz de transportar a carga á ISS. En setembro de 2013, a cápsula Cygnus construída por Orbital Sciences Corporation forneceu por primeira vez a estación espacial, cun total de 700 quilos de subministración.

Tanto SpaceX como Orbital Sciences asinaron un acordo coa NASA paira a subministración de ISS. O primeiro fará doce viaxes e o segundo oito. Até o momento, por tanto, a colaboración entre NASA e empresas privadas baseouse en viaxes de abastecemento, pero o seguinte paso será o transporte de astronautas dentro do proxecto Commercial Crew Program.

Cápsula dos astronautas da nave espacial Orion. Esta será a nova nave da NASA paira levar os astronautas ao espazo, aínda que o deseño e a fabricación corren a cargo da empresa Lockheed Martin. NASA/Dimitri Gerondidakis

Esta nova competición ten máis participantes. Boeing, por exemplo , ten entre as súas mans una cápsula chamada CST-100, capaz de transportar a sete persoas. Pola súa banda, a Corporación Sierra Nevada está a desenvolver una nave denominada Dream Chaser, que se asemella moito aos transbordadores espaciais existentes. E a propia NASA está a desenvolver una cápsula chamada Orion, aínda que o seu deseño e fabricación están en mans da empresa Lockheed Martin.

Con todo, é difícil entender por que a NASA mantén o seu proxecto en marcha. “Esta situación esquizofrénica parte das tensións entre a casa branca e o Congreso dos Estados Unidos”, afirma o astrofísico experto en astronáutica Daniel Marin. En 2010 a administración de Obama abandonou o programa Constellation. O obxectivo desta iniciativa era volver á Lúa e paira iso prevía a construción do foguete Ares V e do buque Orión. “Obama apostou pola iniciativa privada paira transportar carga e astronautas á estación espacial ISS”, explica Marín. Con todo, o congreso mostrouse en contra e ordenou construír una versión máis pequena do foguete Ares V chamado Orion e SLS.

Turismo e minería espacial

Todos estes movementos baséanse na decisión da administración estadounidense de abandonar os transbordadores espaciais. Ademais, os accidentes dos transbordadores Challenger (1986) e Columbia (2003) provocaron dúbidas sobre a seguridade.

En lugar de confiar na NASA todo o desenvolvemento tecnolóxico das misións, as autoridades estadounidenses abriron as súas portas a empresas privadas na confianza de que a competencia entre elas abarcase a exploración do espazo. SpaceX, por exemplo, ten realizadas as primeiras probas de recuperación e reutilización de foguetes usados, e está deseñada paira a reutilización repetida da cápsula Dragon V2.

O traslado de carga e astronautas á estación espacial ISS non é a única opción de quen queiran participar no novo negocio do espazo. A explotación do turismo e os recursos naturais son dous dos ámbitos de negocio que se perciben no futuro.

Os seres humanos habemos imaxinado o noso futuro no espazo desde hai tempo e estas representacións están cheas de hoteis futuristas construídos tanto en órbita como noutros planetas. Con todo, o camiño percorrido até agora foi moito menor. Aínda que na estación espacial ISS foron os primeiros “turistas espaciais”, até agora foron viaxes puntuais e limitadas. Os seguintes pasos orientaranse cara á realización de voos suborbitarios, pero parece que estas viaxes non se limitan ao turismo. As naves espaciais utilízanse paira viaxar rápido dun lugar a outro, paira acurtar os longos voos que realizan os avións actuais dun continente a outro.

En canto á explotación de recursos, Planetary Resources quere pór en marcha a minería de asteroides. Trátase de conseguir uns metais escasos na terra e abundantes nos asteroides, principalmente rutenio, rodio, paladio, osmio, iridio e platino. A primeira iniciativa da empresa é a posta en marcha dun telescopio espacial de baixo custo que permita analizar e seleccionar os asteroides máis viables.

Cara a un novo dereito

De quen son os asteroides? O primeiro en chegar a un deles ten dereito, simplemente, a explotar os seus recursos?

Modesto Seara, pioneiro na investigación sobre Dereito Espacial, non cre que isto nos preocupe demasiado. Paira el, a minería que se pode facer nos corpos do espazo, ou as bases permanentes que se poidan establecer, “polo momento e durante moito tempo estarán máis preto das películas de Hollywood que da economía e a política internacionais”.

En opinión de Seara, outros aspectos a regular son os satélites de comunicacións, a teleobservación da Terra, o lixo espacial e, sobre todo, os sistemas de posicionamento como o GPS son os temas que máis preocupan a Seara.

O espazo enténdese como terra nullius, pero este concepto pode interpretarse de dúas formas. Por unha banda, dispor dun territorio compartido, xestionado de acordo a unha normativa internacional consensuada. Pero tamén é una segunda interpretación: que sexan os primeiros en chegar os que teñan dereito a aproveitalo. Listo.

“No chan permitiuse a ocupación paira a adquisición dun territorio, sempre que o territorio non pertenza a ninguén ou que a ocupación sexa real e permanente”, explica Seara. Con todo, ten claro que paira conseguir un territorio no espazo non se poden aplicar as mesmas regras que até agora se utilizaron na Terra.

Convén entón abrir o espazo á iniciativa privada? Segundo Daniel Marin, os seus partidarios argumentan que así a incidencia da política é moito menor e que a iniciativa privada é máis flexible e económica que a acción dos gobernos. Con todo, as empresas privadas “non invisten en sectores que non teñen rendemento inmediato, como a exploración do sistema solar”. A longo prazo, segundo Marín, os programas impulsados polos gobernos adoitan ser máis estables.

É difícil prever se se acordarán normas comúns no espazo, e é posible que paira pór en marcha este debate haxa grandes avances nos camiños emprendidos por compañías como SpaceX ou Blue Origin. Xunto a eles, novas potencias iniciarán o baile iniciado por Estados Unidos, Rusia e Europa, como China, India ou Irán. Todos se alimentarán no caos á praza do universo. Pero está por ver como se desenvolven xuntos. Desexámoslles una festa alegre, pero sobre todo un agradable e pacífica viaxe ás estrelas.

Sombra de dous accidentes consecutivos
O pasado mes de outubro foi un mal, moi malo, paira o sector das empresas privadas de viaxes espaciais. Producíronse dous accidentes no período de tres días.
O 28 de outubro un foguete Antares da empresa Orbital Science estalou poucos segundos despois do despegamento. levaba a carga á ISS e destruíuse no accidente con materiais científicos. Era, afortunadamente, un voo non tripulado.
Os restos do SpaceShipTwo, da compañía Virgin Galactic, arriba, e un voo de proba, en 2010, abaixo. Ed. Axencia de Seguridade do Transporte de Estados Unidos; Mark Greenberg/Virgin Galactic
Orbital Science deu servizo por primeira vez á NASA en 2013 e ten asinado un acordo coa NASA paira realizar oito viaxes de abastecemento á ISS. O pasado mes de outubro foi a terceira viaxe.
Tres días despois, o 31 de outubro, produciuse un accidente aínda máis grave: O SpaceShipTwo, da compañía Virgin Galactic, disolveuse no aire durante un voo de proba cun novo motor e mestura de combustible. Uno dos pilotos morreu no accidente e o outro resultou gravemente ferido. Virgin Galactic é una empresa cuxo obxectivo é levar ao espazo aos turistas a través de voos suborbitales que alcancen una altitude de 100 km. Aínda non realizou unha viaxe comercial, pero 700 persoas realizaran o seu reserva de voo por 250.000 dólares. Virgin Galactic ofreceu a posibilidade de cancelar a reserva inmediatamente despois do accidente, cousa que moitos fixeron.
A pesar de que as zonas de traballo e os accidentes de ambas as empresas non teñen nada que ver entre si, a coincidencia de ambos os accidentes prexudicou ao sector de empresas privadas no espazo. Do mesmo xeito que sucede nestes casos, a preocupación pola seguridade púxose encima da mesa.

Gehitu iruzkin bat

Saioa hasi iruzkinak uzteko.

Babesleak
Eusko Jaurlaritzako Industria, Merkataritza eta Turismo Saila
MAIER Koop. Elk.
KIDE Koop. Elk.
ULMA Koop. Elk.
EIKA Koop. Elk.
LAGUN ARO Koop. Elk.
FAGOR ELECTRÓNICA Koop. Elk.