Nouveaux domaines de l'espace

Les entreprises privées viennent de lancer une nouvelle concurrence dans l'espace. Certains d'entre eux travaillent intensément avec la NASA et semblent avoir un avenir prometteur. D'autres, pour leur part, tentent de jeter les bases de cette nouvelle entreprise sur leur propre.
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Ed. Blue Origin

Si jamais vous pouvez conduire à la SH 54 du Texas, nous pouvons voir une boule de feu dans le ciel. Calme, ce ne sera pas une hallucination ni une météorite. A 8 kilomètres de cette route, le fondateur de la prestigieuse boutique Amazon, Jeff Bezos, a lancé une nouvelle entreprise qui aura probablement son origine dans cette lumière du ciel. Et c'est qu'il y a une zone de tir spatial, le West Texas Launch Site de Blue Origin.

Lancement test Blue Origin. Pour l'équipage a lancé une capsule à échelle réelle à l'altitude suborbitale (en haut) et l'a récupéré avec succès (en bas). Ed. Blue Origin

Le 24 août 2011, une fusée lancée de là explose dans le ciel. L'accident n'a pas été rendu public avant que le journaliste Andy Pasztor ait publié son enquête dans le Wall Street Journal. Pendant quelques jours, l'explosion fut cachée au regard attentif de l'opinion publique. Jusqu'à l'apparition de la nouvelle dans les médias, l'entreprise n'a pas expliqué par note les circonstances de l'accident.

Le logo Blue Origin présente deux tortues et un slogan donnant sur les étoiles : “Gradatim Ferociter”; Lentement avec courage. C'est l'essence de la philosophie de travail qui sous-tend cette initiative. Ils agissent lentement, sans produire beaucoup de bruit. Bien sûr, ils doivent informer les lancements aux organismes chargés du contrôle de l'aviation, mais ils développent leur activité loin de la presse. « Malheureusement, Blue Original n’offre pas d’interviews aux médias en ce moment », a répondu un porte-parole de l’entreprise à la demande du magazine Elhuyar.

Techniquement, ils veulent développer des fusées de tir et d'atterrissage vertical. Ils veulent le faire en augmentant la fiabilité et en réduisant considérablement les coûts. Sur ce chemin se développe une fusée appelée New Shepard, capable d'amener trois personnes à un vol suborbital.

Aiguille des dragons

Ed. SpaceX

SpaceX est une entreprise avec une politique très contraire aux médias. Derrière lui se trouve une autre rêveuse qui a commencé dans l'entreprise Internet: Fondateur du système rétributif PayPal Elon M.

Comme les actes de présentation utilisés pour le lancement de téléphones mobiles et de systèmes d'exploitation de dernière génération, Muskiz a démasqué son vaisseau spatial le plus récent en mai 2014 : Dragon V2, (Dragon, deuxième version). Ce n'était qu'un prototype, mais la première version du Dragon démontrait beaucoup sa valeur. Ce dragon a été le premier navire privé qui a amarré la Station spatiale internationale ISS et a réussi à transporter la cargaison à elle. Cette fois, le premier dragon accroché sur la tête des participants à l'acte de présentation.

Sous les applaudissements des participants, une vidéo a montré le fonctionnement de la nouvelle capsule. Il s'agit d'un bateau capable de transporter sept astronautes, mais sa principale nouveauté réside dans la méthode de prise de terre : le bateau atterrira par quatre rétrolits, sans utiliser de parachutes traditionnels jusqu'à présent. « Ainsi doit atterrir le XXI. Un navire du XXe siècle”, a souligné Muskiz à nouveau parmi les applaudissements.

Intérieur du Dragon V2. Il sera en mesure de porter sept astronautes. Sa principale nouveauté est la méthode d'atterrissage, qui utilise des rétrolits pour atterrir, pas un parachute. Ed. SpaceX

Réduction des coûts

La capsule Dragon n'est pas, cependant, le seul récipient capable de transporter la cargaison à l'ISS. En septembre 2013, la capsule Cygnus construite par Orbital Sciences Corporation a fourni pour la première fois la station spatiale, avec un total de 700 kilos d'approvisionnement.

SpaceX et Orbital Sciences ont signé un accord avec la NASA pour la fourniture de l'ISS. Le premier fera douze voyages et le second huit. Jusqu'à présent, la collaboration entre la NASA et les entreprises privées a été fondée sur des voyages d'approvisionnement, mais la prochaine étape sera le transport des astronautes dans le projet Commercial Crew Program.

Capsule des astronautes du vaisseau spatial Orion. Ce sera le nouveau navire de la NASA pour transporter les astronautes dans l'espace, bien que la conception et la fabrication sont dirigées par la société Lockheed Martin. NASA/Dimitri Gerondidakis

Cette nouvelle compétition a plus de participants. Boeing, par exemple, a entre ses mains une capsule appelée CST-100, capable de transporter sept personnes. De son côté, la Sierra Nevada Corporation développe un navire appelé Dream Chaser, qui ressemble beaucoup aux ferries spatiales existantes. Et la NASA elle-même développe une capsule appelée Orion, bien que sa conception et sa fabrication soient entre les mains de la société Lockheed Martin.

Cependant, il est difficile de comprendre pourquoi la NASA maintient son projet en marche. « Cette situation schizophrénique part des tensions entre la Maison Blanche et le Congrès des États-Unis », affirme l’astrophysique expert en astronautique Daniel Marin. En 2010, l'administration Obama a abandonné le programme Constellation. L'objectif de cette initiative était de revenir à la Lune et prévoyait pour cela la construction de la fusée Ares V et du navire Orion. “Obama a misé sur l'initiative privée pour transporter des marchandises et des astronautes à la station spatiale ISS”, explique Marín. Cependant, le congrès s'est montré contre et a ordonné de construire une version plus petite de la fusée Ares V appelée Orion et SLS.

Tourisme et mines spatiales

Tous ces mouvements sont basés sur la décision de l'administration américaine d'abandonner les ferries spatiales. En outre, les accidents des ferries Challenger (1986) et Columbia (2003) ont soulevé des doutes sur la sécurité.

Au lieu de confier à la NASA tout le développement technologique des missions, les autorités américaines ont ouvert leurs portes à des entreprises privées dans la confiance que la concurrence entre elles engloberait l'exploration de l'espace. SpaceX, par exemple, a effectué les premiers tests de récupération et de réutilisation des fusées utilisées, et est conçu pour la réutilisation répétée de la capsule Dragon V2.

Le transfert de charge et astronautes vers la station spatiale ISS n'est pas la seule option pour ceux qui veulent participer à la nouvelle entreprise de l'espace. L'exploitation du tourisme et des ressources naturelles sont deux des domaines d'activité qui sont perçus à l'avenir.

Les êtres humains ont imaginé notre avenir dans l'espace depuis longtemps et ces représentations sont remplies d'hôtels futuristes construits en orbite comme sur d'autres planètes. Cependant, le chemin parcouru jusqu'ici a été beaucoup plus petit. Bien que dans la station spatiale ISS ont été les premiers “touristes spatiaux”, jusqu'ici ont été des voyages ponctuels et limités. Les étapes suivantes seront orientées vers la réalisation de vols suborbitaires, mais il semble que ces voyages ne sont pas limités au tourisme. Les vaisseaux spatiaux sont utilisés pour voyager rapidement d'un endroit à l'autre, pour raccourcir les longs vols effectués par les avions actuels d'un continent à l'autre.

En ce qui concerne l'exploitation des ressources, Planetary Resources veut lancer l'exploitation des astéroïdes. Il s'agit d'obtenir des métaux rares sur la terre et abondants dans les astéroïdes, principalement ruthénium, rhodium, palladium, osmium, iridium et platine. La première initiative de l'entreprise est la mise en place d'un télescope spatial peu coûteux qui permet d'analyser et de sélectionner les astéroïdes les plus viables.

Vers un nouveau droit

De qui sont les astéroïdes ? Le premier à arriver à l'un d'eux a simplement le droit d'exploiter ses ressources?

Modesto Seara, pionnier de la recherche sur le droit de l'espace, ne pense pas que cela nous inquiète trop. Pour lui, l’exploitation minière qui peut être faite dans les corps de l’espace, ou les bases permanentes qui peuvent être établies, “pour le moment et pendant longtemps seront plus proches des films hollywoodiens que de l’économie et de la politique internationales”.

Selon Seara, d'autres aspects à régler sont les satellites de communication, la téléobservation de la Terre, les ordures spatiales et, surtout, les systèmes de positionnement comme le GPS sont les sujets qui préoccupent le plus Seara.

L'espace est compris comme terra nullius, mais ce concept peut être interprété de deux façons. D'une part, disposer d'un territoire partagé, géré conformément à une réglementation internationale consensuelle. Mais c'est aussi une deuxième interprétation: que ce soient les premiers à arriver ceux qui ont le droit de l'utiliser. Prêt.

« L’occupation pour l’acquisition d’un territoire a été autorisée sur le sol, à condition que le territoire n’appartienne à personne ou que l’occupation soit réelle et permanente », explique Seara. Cependant, il est clair que pour obtenir un territoire dans l'espace, les mêmes règles qui ont été utilisées jusqu'ici sur Terre ne peuvent pas être appliquées.

Faut-il donc ouvrir l'espace à l'initiative privée ? D'après Daniel Marin, ses partisans soutiennent que l'incidence de la politique est beaucoup plus faible et que l'initiative privée est plus flexible et économique que l'action des gouvernements. Cependant, les entreprises privées “n'investissent pas dans des secteurs qui n'ont pas de rendement immédiat, comme l'exploration du système solaire”. À long terme, selon Marín, les programmes mis en œuvre par les gouvernements sont généralement plus stables.

Il est difficile de prévoir si des règles communes seront convenues dans l'espace, et il est possible que pour lancer ce débat, il y ait eu de grands progrès sur les routes entreprises comme SpaceX ou Blue Origin. Avec eux, de nouvelles puissances commenceront la danse initiée par les Etats-Unis, la Russie et l'Europe, comme la Chine, l'Inde ou l'Iran. Tous se nourriront dans le chaos sur la place de l'univers. Mais c'est pour voir comment ils se déroulent ensemble. Nous vous souhaitons une fête joyeuse, mais surtout un voyage agréable et paisible aux étoiles.

Ombre de deux accidents consécutifs
En octobre dernier, c'était un mal, très mauvais, pour le secteur des entreprises privées de voyages spatiaux. Deux accidents ont eu lieu dans la période de trois jours.
Le 28 octobre, une roquette Antares de la société Orbital Science a éclaté quelques secondes après le décollage. Il portait la charge à l'ISS et a été détruit dans l'accident avec des matériaux scientifiques. C'était, heureusement, un vol sans pilote.
Les restes du SpaceShip Two, de la société Virgin Galactic, ci-dessus, et un vol d'essai, en 2010, ci-dessous. Ed. Agence américaine de sécurité des transports; Mark Greenberg/Virgin Galactic
Orbital Science a servi pour la première fois à la NASA en 2013 et a signé un accord avec la NASA pour effectuer huit voyages d'approvisionnement à l'ISS. En octobre dernier, c'était le troisième voyage.
Trois jours plus tard, le 31 octobre, un accident encore plus grave a eu lieu : Le SpaceShip Two, de la société Virgin Galactic, a été dissous dans l'air lors d'un vol d'essai avec un nouveau moteur et mélange de carburant. L'un des pilotes est mort dans l'accident et l'autre a été grièvement blessé. Virgin Galactic est une entreprise dont le but est de transporter les touristes dans l'espace à travers des vols suborbitaux qui atteignent une altitude de 100 km. Il n'a pas encore fait un voyage commercial, mais 700 personnes avaient effectué leur réservation de vol pour 250 000 dollars. Virgin Galactic a offert la possibilité d'annuler la réservation immédiatement après l'accident, ce que beaucoup ont fait.
Bien que les zones de travail et les accidents des deux entreprises n'aient rien à voir entre elles, la coïncidence des deux accidents a nui au secteur privé dans l'espace. Comme dans ces cas, le souci de sécurité a été mis sur la table.

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