Une vie lente sur le fond marin

Etxebeste Aduriz, Egoitz

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Échantillon de sédiments du fond marin nouvellement sortis de la mer. - Ed. Bo Barker Jørgensen/ © Science/AAAS

Des chercheurs de l'Université Aarhus du Danemark ont découvert qu'une communauté de micro-organismes enterrés depuis 86 millions d'années au fond du Pacifique inhalent. Ils vivent 30 mètres sous sédiments, sans nouveaux aliments depuis l'époque des dinosaures.

Dans le fond marin, en général, les bactéries épuisent l'oxygène des 10 premiers cm des sédiments. Mais dans la zone analysée par les Danois, dans le Tourbillon du Pacifique Nord, à 1000 km au nord d'Hawaï, on a trouvé de l'oxygène à 30 m. En fait, la communauté des micro-organismes présents est trop faible pour épuiser tout l'oxygène. Il s'agit d'une zone connue comme «désert marin», étant la zone avec moins de nourriture dans la mer. Ses courants marins provoquent que pratiquement rien ne tombe sur le fond ; il faut 1000 ans pour accumuler 1 mm de sédiments. La majeure partie de la matière organique basse tombante est consommée en surface par les micro-organismes et très lentement pendant des centaines ou des milliers d'années. Cependant, quelque chose est finalement enterré, ce qui alimente les micro-organismes qui vivent sous les sédiments.

Les chercheurs concluent qu'ils ont un métabolisme très lent, donc ils n'épuisent pas l'oxygène qui a été enterré. Ainsi, ils restent vivants, presque sans rien. En fait, les chercheurs ont mesuré la respiration de micro-organismes à 30 m et ont constaté qu'ils consomment très peu d'oxygène (0,001 micromol par litre de sédiment et par an). Les résultats ont été publiés dans la revue Science.

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