Montse Villar: "Hay que saber interpretar lo observado"

Galarraga Aiestaran, Ana

Elhuyar Zientzia

El astrónomo Montse Villar visitó San Sebastián el pasado mes de noviembre. En el marco de la Semana de la Ciencia, la Tecnología y la Innovación vino a dar una conferencia que no quisimos desaprovechar. De hecho, 2009 es el Año Internacional de la Astronomía y Montse Villar es el coordinador español. La cita fue fácil y nos fue muy fácil, porque es una mujer cercana y agradable. Es investigador pero, además, también se le nota su espíritu divulgativo.
Coordinador Español del Año Internacional de la Astronomía
Montse Villar: "También hay que saber interpretar lo observado"
01/01/2009 | Galarraga Aiestaran, Ana | Elhuyar Zientzia Komunikazioa
Montse Villar, en Donostia.
A. Galarraga
Montse Villar, astrónomo. He leído tu currículum, pero ojalá me digas quién eres.

Soy investigador del Instituto Andaluz de Astrofísica, donde estoy especializado en galaxias activas desde 2003. Estas galaxias tienen un agujero negro gigantesco en el centro y tienen una influencia extrema. Son muchas las galaxias activas, y en los últimos años este campo está teniendo gran importancia.

Además, me ha tocado coordinar el Año Internacional de la Astronomía. De hecho, en febrero de 2007 empezamos a trabajar en ello y ahora estoy trabajando en ambas, en la investigación y en la organización del Año Internacional de la Astronomía.

Nos has dicho que actualmente estás en el Instituto Andaluz de Astrofísica, pero antes has estado en otros centros, ¿no?

Hice mi tesis doctoral en Alemania, en el Observatorio Europeo del Hemisferio Sur (ESO). Luego estuve en Inglaterra, con un contrato postdoctoral, apenas tres años, y de ahí me fui a París, con un contrato de dos años, pero sólo estuve un año allí, porque logré un trabajo como profesor titular en Inglaterra, en la Universidad Hertfordshire. Y tras once años de ausencia volví a España, al Instituto Andaluz de Astrofísica.

¿Y durante todos estos años has estado investigando galaxias activas? ¿Con qué metodología?

Sí, la verdad es que siempre he estado investigando galaxias activas, son mi especialidad. En cuanto a la metodología, en la astrofísica hay dos grandes áreas interrelacionadas. Por un lado estamos los observadores que utilizamos telescopios. A través de los telescopios obtenemos datos que luego analizamos e interpretamos. Y por otro lado están los teóricos, que hacen modelos. Estos modelos son capaces de imaginar lo que vemos y de hacer previsiones.

Yo soy sobre todo observador. Utilizo telescopios y hago observaciones con la técnica llamada espectroscopia. Y es que, a través del espectro de una sola galaxia o estrella, se puede obtener una enorme cantidad de información, mucho más de lo que una imagen puede aportar, como la composición química, las propiedades de las estrellas, la edad, etc.

Antes nos ha mencionado que fue profesor titular, por lo que además de dedicarse a la investigación, también a la docencia.
(Foto: A. Galarraga)

Así es, en la Universidad Hertfordshire. Y además me encantaba. Fueron casi cuatro años y el descubrimiento fue enorme: tuve la oportunidad de conocer gente joven, me di cuenta de lo que se aprende a enseñar, lo que se comparte... La investigación es maravillosa, pero muy dura, es muy fría. Todo es muy calculado, muy científico, y aunque hay mucha colaboración, sobre todo se trabaja en solitario. En la enseñanza y en la divulgación compartimos lo que sabemos y a algunos nos gusta mucho compartir lo que sabemos.

¿Por eso se dedica a la divulgación?

Sí, el responsable de la divulgación del Instituto Andaluz de Astrofísica es otra persona, pero yo también participo. Porque, aunque he estado investigando sobre todo desde que vine a España, siempre he escrito artículos, imparto charlas divulgativas, he coordinado actividades... Por ejemplo, trabajé en la coordinación de las actividades que se realizaron durante el paso de Venus.

Eso fue hace pocos años, ¿no?

Fue en 2004. Venus pasó por delante del Sol, al mirar al Sol se veía un puntito negro. Pero si sabes, por ejemplo, los viajes que hacían en su día para verlo, y hasta qué punto se arriesgaron en esos viajes, porque querían medir la distancia que hay de la Tierra al Sol –que puede usarlo para ello–, pues, cuando los conozcas y eres parte de lo que ocurre en la naturaleza, es realmente fascinante. Así que sí, me dedico a la divulgación, porque me encanta compartir este tipo de cosas con otros.

Y ahora es el coordinador del Año Internacional de la Astronomía. ¿Podría explicarnos qué va a ser?

Bueno, la iniciativa nació de la Asociación Internacional de Astronomía. La asociación cuenta con 10.000 socios, reúne a astrónomos e investigadores de todo el mundo y las decisiones se toman entre todos. Por ejemplo, hace dos años Plutón decidió dejar de ser planeta.

Cada dos años se celebran reuniones generales. En 2003 se reunieron en Sydney y por unanimidad decidieron que 2009 sería el año internacional de la Astronomía. A partir de entonces, se ha tenido que hacer un gran trabajo político para que las Naciones Unidas les otorgaran esa designación y finalmente recibimos la aprobación de la Organización de las Naciones Unidas.

¿Y qué se celebra? Se celebra la contribución social y cultural de la astronomía desde la antigüedad. En la construcción de viviendas, por ejemplo, se miraba a los astros, a orientarse, a la agricultura, a la caza... La influencia de la astronomía ha sido enorme desde siempre, y ha perdurado durante siglos. Empezó como astrología y ahora es astronomía.

¿Cuándo se separaron la astronomía de la astrología?
La imagen de la izquierda es de una nebulosa y la siguiente de una galaxia como la nuestra. Hay galaxias activas dentro de las nebulosas.
Telescopio Keck; Telescopio Hubble

Yo creo que la distribución total es XX. Sucedió en el siglo XIX, ya que desde el principio han ido casi juntos, pero ahora están completamente separados. Muchos de nosotros preferimos no prestar atención a la astrología porque no merece la pena luchar contra ella. Preferimos divulgar la astronomía y utilizar la razón.

Así, hemos elegido 2009 para celebrar el año de la astronomía, ya que en 1609 Galileo Galilei miró por primera vez al cielo con un telescopio. No inventó el telescopio, pero con sus observaciones empezó una nueva etapa. No te olvides de ver por primera vez con telescopio las imágenes. ¡Sería increíble! Esto hizo que las cosas se vieran de otra manera. Por ejemplo, hasta entonces se pensaba que la Luna y los demás astros eran esferas perfectas. Pero Galileo vio que la Luna tenía cráteres, es decir, no era una esfera perfecta, y eso iba en contra de la creencia religiosa de la época.

Es más, Galileo, además de realizar observaciones, fue capaz de interpretar lo visto. Por ejemplo, al ver que había satélites alrededor de Júpiter entendía que fortalecía lo dicho por Copernico, es decir, si hay satélites alrededor de un planeta, ¿por qué la Tierra no girará alrededor del Sol, tal y como propuso Copernico? Galileo supo interpretar lo observado, por lo que el año que viene homenajearemos.

Habrá un homenaje. ¿Qué tipo de acciones van a tener en el año?

Participan 130 países, cada uno con un coordinador. Soy de España. En total participan 120 entidades: observatorios, museos, centros de interpretación, centros de investigación, asociaciones de aficionados a la astronomía... Los participantes son muy variados y cada uno de ellos participará en mayor o menor medida y trabajará en función de sus recursos para socializar la astronomía. Entre todos hemos creado una red a través de la cual los participantes reciben toda la información.

¿Es difícil socializar la astronomía?

Bueno, para los medios de comunicación y no es tan atractivo como el medio ambiente, pero no estamos tan mal en comparación con otros temas científicos. La verdad es que las imágenes son realmente bonitas y espectaculares y atraen fácilmente a la gente. Los matemáticos, por ejemplo, tienen más dificultad que nosotros para llamar la atención de la gente. Además, la astronomía tiene un enorme desarrollo tecnológico que interesa mucho a los gobiernos. Por lo tanto, vender astronomía no es tan difícil.

Galarraga de Aiestaran, Ana
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