“Quiero que los ciegos vean el mundo usando la tecnología”

Carton Virto, Eider

Elhuyar Zientzia

El japonés Asakawa de Chie sueña con ser atleta olímpico. Pero su sueño se frustró cuando de joven comenzó a doler accidentalmente el nervio óptico y a perder la vista, que quedó ciego con el tiempo. Posteriormente ha trabajado como científico computacional y ha contribuido a mejorar la calidad de vida de las personas ciegas a través de once aportaciones tecnológicas. La ceguera es un obstáculo para el trabajo, pero al mismo tiempo, vivir en su piel le ha llevado a conocer perfectamente las necesidades de los ciegos. De ahí quizás su valor y su éxito. Actualmente es investigador de IBM y hemos entrevistado aprovechando la visita del Laboratorio Egokitzen, que cumple 30 años, al País Vasco.

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Ed. Jon Urbe/FotográficoPress

¿Qué significa la accesibilidad en tu vida cotidiana?

La accesibilidad y la tecnología tienen un significado claro para mí: mejorar mi vida. Necesito tecnología para acceder a la información. Así que sirve para mejorar mi vida.

Durante toda tu vida has trabajado para facilitar el acceso a la tecnología a las personas ciegas. De cara al futuro, una de sus primeras aportaciones fue conseguir un procesador digital para documentos braille, ¿no?

Sí. A los 14 años me quedé ciego con un golpe en el ojo izquierdo estando en la piscina. Me resultó difícil vivir sin ver y tenía dos dificultades principales, entre otras muchas: por un lado mi movilidad, y por otro lado necesitaba recursos para acceder a la información. En aquella época no había ordenadores, ni internet, ni smartphones. Había libros grabados en cintas y sólo libros de braille para leer a mano. Era difícil encontrar libros escritos en braille, y aún más difícil encontrar el libro que yo quería. Estas dos dificultades me llevaron a trabajar en accesibilidad.

Empecé a trabajar en IBM en 1985, desarrollando un editor de braille, un vocabulario braille y un network o sistema de red para braille. Para crear un editor de braille, comencé a desarrollar el teclado braille y a hacer traductores braille, de manera que los ordenadores también podían dirigir el braille. De hecho, hasta entonces los libros en braille estaban escritos a máquina o en papel para braille, por lo que si había un error en el texto no se podía editar. El proceso de creación del braille pasó a ser digital.

Con estos editores proliferaron enormemente los textos en braille y, además, comenzaron a difundirse con más facilidad. Desde la digitalización del braille todo lo relacionado con el braille ha cambiado mucho. Los escritos en Braille son mucho más accesibles.

El investigador chieco Asakawa probando la aplicación Navcog.

También es conocida porque en la década de los 90 desarrolló la navegación por Internet por voz, es decir, la tecnología de conversión de textos a voz. Con ello pudisteis poner Internet a disposición de los ciegos.

Sí, además de digitalizar el braille, esta fue otra de las novedades más destacadas. A mediados de la década de los 90 pensé que el acceso a Internet en voz simple cambiaría mucho la vida de los ciegos. Ahí habría un salto.

Entonces planteé utilizar el teclado. Quien no pueda ver la pantalla y no pueda utilizar el ratón también debería poder navegar por internet. Así que desarrollé un sistema en el que los invidentes podían navegar por Internet con sólo 10 teclas. Por ejemplo, las tres primeras teclas sirven para pasar de un enlace a otro; las tres siguientes, para pasar de una línea a otra, etc. De esta manera no se necesitaban pantallas ni ratones. A partir de ahí, los ciegos habríamos podido leer todos los días los periódicos, hacer las compras o leer los balances del banco online.

Con el buscador de voz muchas cosas se hicieron posibles para los ciegos y es significativo que cuando salió este sistema tuvimos un gran feedback por parte de los ciegos. Recuerdo lo que me dijo especialmente uno: “Para mí Internet se ha convertido en una pequeña ventana al mundo”. Para nosotros esta mención fue muy importante, entonces nos dimos cuenta de la importancia de este sistema para las personas ciegas, para facilitar el acceso a la información.

Chieko Asakawa se encuentra con un conocido y utiliza su asistente cognitivo para identificar lo que tiene delante y saber qué emoción manifiesta. Ed. IBM Research

Recientemente, en una conferencia TED, destacó que la accesibilidad fomenta la creatividad de los investigadores y que estas tecnologías no son de uso exclusivo para ciegos, sino para todos. ¿Crees que somos bastante conscientes de ello?

Es un tema muy importante. Muchas personas desconocen el origen de las innovaciones. Por ejemplo, el teléfono: Graham Bell desarrolló una herramienta de comunicación, pero al parecer buscaba una forma de facilitar la comunicación entre discapacitados. Pero mucha gente no lo sabe.

Muchas de las nuevas tecnologías se han desarrollado para personas con discapacidad. Por ejemplo, el OCR (sistema de reconocimiento óptico de caracteres) y la tecnología de reconocimiento de voz. Estos no son utilizados exclusivamente por personas con discapacidad. Pero la motivación original fue ayudar a las personas con discapacidad. El OCR nació con el objetivo de ayudar a las personas con dificultades visuales a leer, y la tecnología de reconocimiento de voz para ayudar a las personas con problemas auditivos en las entrevistas. Por lo tanto, la motivación proviene del apoyo a las personas con discapacidad, pero luego, en el día a día, estas tecnologías también las utilizan quienes no las tienen. Es importante darse cuenta de ello, ya que es innegable que las tecnologías accesibles han supuesto un beneficio para toda la sociedad. Actualmente todos los smartphones tienen incorporada la tecnología de comunicación de voz con el dispositivo.

Otro ejemplo son los conductores que deben conducir pero a la vez tienen que informarse. Y estas tecnologías basadas en la voz son muy útiles para ellos. Hay que tener en cuenta que las tecnologías accesibles tratan de complementar las capacidades disminuidas, pero también son muy útiles para aquellos que no lo son, cuando uno de los sentidos está ocupado.

Ahora estáis desarrollando una nueva aplicación para smartphones que, como tú dices, os ayudará a navegar en nuestro mundo. Es decir, que mejora la vida analógica de los ciegos. ¿Cómo funciona esta tecnología? ¿Cómo te ayuda?

Ahora se puede obtener mucha información utilizando la tecnología, pero todavía es muy difícil tener acceso al mundo real. Hay tantas cosas a nuestro alrededor: postes, señales, personas, construcciones… Todo esto no podemos interiorizarlo sin visión. A este problema lo llamamos “accesibilidad del mundo real” y ese es el objetivo de mi investigación actual. Quiero que los ciegos vean el mundo usando la tecnología.

Nuestro primer objetivo es desarrollar sistemas de navegación dentro y fuera del hogar. Tenemos GPS para fuera, pero el GPS tiene poca precisión (a veces puede tener un error de 20-100 metros), y eso no es suficiente para un ciego. Tampoco para el interior de la vivienda existe un sistema concreto de localización. Entonces, hemos creado un sistema que sitúa a la persona con una precisión de metro y medio, tanto en el exterior como en el interior.

Con nuestra aplicación, un ciego puede navegar con una precisión de metro y medio. Si le dices “quiero ir a la universidad”, él te dirá cómo salir de la puerta, cuándo ir a la derecha o arriba, cuándo hay escaleras… Te ayudará a llegar a la universidad.

Pero nuestro objetivo no es sólo el sistema de navegación. También queremos utilizar las cámaras para detectar la información que nos rodea: por ejemplo, para conocer caras, objetos… Para detectar cosas que nos rodean. Nuestro objetivo es ambicioso y requiere la colaboración de investigadores y desarrolladores de todo el mundo.

¿Cuáles son las principales aportaciones tecnológicas que han mejorado la vida de los ciegos en su experiencia?

Lo más importante y práctico ha sido la tecnología accesible para el acceso a Internet, ya que nos facilita toda la información disponible en la red. Podemos comunicarnos por correo electrónico con los demás. Eso es lo más práctico ahora mismo. Si hay alguien que todavía no ha utilizado esta tecnología, yo animo a Internet en su día a día. Siendo ciego, yo no me imagino mi vida sin Internet.

Todavía no hemos llegado al segundo porque no está disponible en cualquier sitio. Hay mucho trabajo por hacer para tener acceso al mundo real, pero eso cambiará de verdad nuestra vida. Los sistemas de localización permiten a los ciegos moverse por el mundo real sin perderse. La navegación es muy importante para acercarnos al mundo real, pero todavía queda mucho por desarrollar. Hay sistemas disponibles pero todavía hay que trabajar más para que sean más útiles y prácticos. Además de una tecnología que facilite la interacción entre el hombre y el ordenador, necesitamos otros. Por ejemplo, la robótica, la visión artificial, la inteligencia artificial… y también necesitamos la ayuda de psicólogos.

¿Y en la sociedad es suficiente con el nivel de conciencia que tenemos sobre la accesibilidad? ¿O todavía estamos lejos de entender vuestro mundo? ¿Qué crees que falta para asegurar la accesibilidad para todos?

Es una buena pregunta. Para conseguir nuestro objetivo todavía hay que avanzar mucho. Por eso, todas las tecnologías que desarrollamos son de código abierto, no secretos, porque tenemos la esperanza de que las desarrollaremos mucho más rápido entre investigadores de todo el mundo. Es más, no sólo investigadores y desarrolladores, cuanto más gente esté sensibilizada con este tema, más rápido conseguiremos que los ciegos alcancen ese mundo real. Imagina que si entiendes lo importante que es la accesibilidad sin ser investigador, puedes ayudarte mucho. Por ejemplo, si eres arquitecto, cuando haces una ciudad o una vivienda, lo harás de otra manera. No cojines, ni escaleras… A medida que aumenta el nivel de conciencia, se pueden conseguir muchas cosas más rápido.

Asakawa de Chie

Chieko Asakawa nació en Osaka (Japón). Se licenció primero en Literatura Inglesa y luego aprendió a programar. Desde entonces ha trabajado en IBM como científico computacional. Ha sido pionero en el desarrollo de tecnología para personas ciegas como la navegación por voz en Internet. La repercusión de los trabajos de Asakawa se refleja en los premios y méritos recibidos, entre los que se encuentra la Medalla de Honor de Japón.

Adaptando el Laboratorio trabajando por la accesibilidad en Euskal Herria.

El investigador Asakawa de Chie llega al País Vasco con la excusa de que el Laboratorio EGOKITZEN cumple 30 años. El Laboratorio Egokitu, con una larga trayectoria en la investigación de la interacción entre hombres y computadores para necesidades especiales, ha traído a un gran ponente para la celebración.

El aniversario ha sido aprovechado para comprobar la evolución del estudio de accesibilidad y recordar la labor realizada por el laboratorio. El laboratorio está ubicado en la Facultad de Informática de la Universidad del País Vasco, en Donostia. Retrospectivamente, Julio Abascal, director del Laboratorio, recuerda su nacimiento: “En 1985 trabajábamos en el área de hardware con microprocesadores, pero no veíamos nuestro futuro sólo entre computadores. Ese año nos llamaron desde Aspace y nos preguntaron si era posible crear un comunicador electrónico para una niña que no podía hablar. Nos sumergimos en ese trabajo y nos dimos cuenta de que era lo que queríamos hacer”.

Estos primeros trabajos eran casi artesanales. Por un lado, porque el caso particular de cada persona necesitaba un tratamiento diferente y por otro, porque todavía no había desarrollado una metodología para el diseño de interfaces especiales. “Este tipo de trabajo no era sostenible. Cada caso requería mucho tiempo y, además, los avances tecnológicos dejaban rápidamente obsoletos nuestros diseños. Por eso, disminuimos los diseños específicos y entramos en el camino de la Accesibilidad Universal”. La Accesibilidad Universal o “Diseño para todos” pretende hacer accesible la tecnología común para todos.

En la actualidad, utiliza técnicas de transcoding para hacer accesibles webs no accesibles y trabaja en el proyecto eGovernability, en colaboración con administraciones y universidades europeas, con el objetivo de hacer más útil y accesible la administración electrónica.

Pero en el estudio de accesibilidad no todo es rosa. El propio Julio Abascal afirma: “En este campo se hacen muchas promesas inviables. Y se gasta una suma de dinero en algunas tecnologías sin futuro, en beneficio de grupos de investigación y empresas, pero en detrimento de los usuarios. Será muy importante profundizar en la ética de la investigación y el desarrollo”.

Preguntado por su objetivo de futuro, Abascal afirma: “Que todas las tecnologías digitales que se diseñen sean accesibles para todos, es decir, todas las herramientas y programas, y sus servicios. Es más, esperamos que en el futuro las metodologías y herramientas de diseño eviten diseños inaccesibles. Para lograrlo es necesario incorporar a los avances tecnológicos la concienciación social y las leyes de inclusión”.

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