“Vull que els cecs vegin el món usant la tecnologia”

Carton Virto, Eider

Elhuyar Zientzia

El japonès Asakawa de Chie somia amb ser atleta olímpic. Però el seu somni es va frustrar quan de jove va començar a doldre accidentalment el nervi òptic i a perdre la vista, que va quedar cec amb el temps. Posteriorment ha treballat com a científic computacional i ha contribuït a millorar la qualitat de vida de les persones cegues a través d'onze aportacions tecnològiques. La ceguesa és un obstacle per al treball, però al mateix temps, viure en la seva pell li ha portat a conèixer perfectament les necessitats dels cecs. D'aquí potser el seu valor i el seu èxit. Actualment és investigador d'IBM i hem entrevistat aprofitant la visita del Laboratori Egokitzen, que compleix 30 anys, al País Basc.

chieko-asakawa-teknologia-erabiliz-itsuek-mundua-i
Ed. Jon Urbe/FotográficoPress

Què significa l'accessibilitat en la teva vida quotidiana?

L'accessibilitat i la tecnologia tenen un significat clar per a mi: millorar la meva vida. Necessito tecnologia per a accedir a la informació. Així que serveix per a millorar la meva vida.

Durant tota la teva vida has treballat per a facilitar l'accés a la tecnologia a les persones cegues. De cara al futur, una de les seves primeres aportacions va ser aconseguir un processador digital per a documents braille, no?

Sí. Als 14 anys em vaig quedar cec amb un cop en l'ull esquerre estant en la piscina. Em va resultar difícil viure sense veure i tenia dues dificultats principals, entre moltes altres: d'una banda la meva mobilitat, i d'altra banda necessitava recursos per a accedir a la informació. En aquella època no hi havia ordinadors, ni internet, ni telèfons intel·ligents. Hi havia llibres gravats en cintes i només llibres de braille per a llegir a mà. Era difícil trobar llibres escrits en braille, i encara més difícil trobar el llibre que jo volia. Aquestes dues dificultats em van portar a treballar en accessibilitat.

Vaig començar a treballar en IBM en 1985, desenvolupant un editor de braille, un vocabulari braille i un network o sistema de xarxa per a braille. Per a crear un editor de braille, vaig començar a desenvolupar el teclat braille i a fer traductors braille, de manera que els ordinadors també podien dirigir el braille. De fet, fins llavors els llibres en braille estaven escrits a màquina o en paper per a braille, per la qual cosa si hi havia un error en el text no es podia editar. El procés de creació del braille va passar a ser digital.

Amb aquests editors van proliferar enormement els textos en braille i, a més, van començar a difondre's amb més facilitat. Des de la digitalització del braille tot el relacionat amb el braille ha canviat molt. Els escrits en Braille són molt més accessibles.

L'investigador chieco Asakawa provant l'aplicació Navcog.

També és coneguda perquè en la dècada dels 90 va desenvolupar la navegació per Internet per veu, és a dir, la tecnologia de conversió de textos a veu. Amb això vau poder posar Internet a la disposició dels cecs.

Sí, a més de digitalitzar el braille, aquesta va ser una altra de les novetats més destacades. A mitjan dècada dels 90 vaig pensar que l'accés a Internet en veu simple canviaria molt la vida dels cecs. Aquí hi hauria un salt.

Llavors vaig plantejar utilitzar el teclat. Qui no pugui veure la pantalla i no pugui utilitzar el ratolí també hauria de poder navegar per internet. Així que vaig desenvolupar un sistema en el qual els invidents podien navegar per Internet amb només 10 tecles. Per exemple, les tres primeres tecles serveixen per a passar d'un enllaç a un altre; les tres següents, per a passar d'una línia a una altra, etc. D'aquesta manera no es necessitaven pantalles ni ratolins. A partir d'aquí, els cecs hauríem pogut llegir tots els dies els periòdics, fer les compres o llegir els balanços del banc online.

Amb el cercador de veu moltes coses es van fer possibles per als cecs i és significatiu que quan va sortir aquest sistema vam tenir un gran feedback per part dels cecs. Recordo el que em va dir especialment un: “Per a mi Internet s'ha convertit en una petita finestra al món”. Per a nosaltres aquest esment va ser molt important, llavors ens vam adonar de la importància d'aquest sistema per a les persones cegues, per a facilitar l'accés a la informació.

Chieko Asakawa es troba amb un conegut i utilitza el seu assistent cognitiu per a identificar el que té davant i saber quina emoció manifesta. Ed. IBM Research

Recentment, en una conferència TED, va destacar que l'accessibilitat fomenta la creativitat dels investigadors i que aquestes tecnologies no són d'ús exclusiu per a cecs, sinó per a tots. Creus que som bastant conscients d'això?

És un tema molt important. Moltes persones desconeixen l'origen de les innovacions. Per exemple, el telèfon: Graham Bell va desenvolupar una eina de comunicació, però pel que sembla buscava una manera de facilitar la comunicació entre discapacitats. Però molta gent no ho sap.

Moltes de les noves tecnologies s'han desenvolupat per a persones amb discapacitat. Per exemple, l'OCR (sistema de reconeixement òptic de caràcters) i la tecnologia de reconeixement de veu. Aquests no són utilitzats exclusivament per persones amb discapacitat. Però la motivació original va ser ajudar a les persones amb discapacitat. L'OCR va néixer amb l'objectiu d'ajudar les persones amb dificultats visuals a llegir, i la tecnologia de reconeixement de veu per a ajudar a les persones amb problemes auditius en les entrevistes. Per tant, la motivació prové del suport a les persones amb discapacitat, però després, en el dia a dia, aquestes tecnologies també les utilitzen els qui no les tenen. És important adonar-se d'això, ja que és innegable que les tecnologies accessibles han suposat un benefici per a tota la societat. Actualment tots els telèfons intel·ligents tenen incorporada la tecnologia de comunicació de veu amb el dispositiu.

Un altre exemple són els conductors que han de conduir però alhora han d'informar-se. I aquestes tecnologies basades en la veu són molt útils per a ells. Cal tenir en compte que les tecnologies accessibles tracten de complementar les capacitats disminuïdes, però també són molt útils per a aquells que no ho són, quan un dels sentits està ocupat.

Ara esteu desenvolupant una nova aplicació per a telèfons intel·ligents que, com tu dius, us ajudarà a navegar en el nostre món. És a dir, que millora la vida analògica dels cecs. Com funciona aquesta tecnologia? Com t'ajuda?

Ara es pot obtenir molta informació utilitzant la tecnologia, però encara és molt difícil tenir accés al món real. Hi ha tantes coses al nostre voltant: pals, senyals, persones, construccions… Tot això no podem interioritzar-ho sense visió. A aquest problema el diem “accessibilitat del món real” i aquest és l'objectiu de la meva recerca actual. Vull que els cecs vegin el món usant la tecnologia.

El nostre primer objectiu és desenvolupar sistemes de navegació dins i fora de la llar. Tenim GPS per a fora, però el GPS té poca precisió (a vegades pot tenir un error de 20-100 metres), i això no és suficient per a un cec. Tampoc per a l'interior de l'habitatge existeix un sistema concret de localització. Llavors, hem creat un sistema que situa a la persona amb una precisió de metre i mig, tant en l'exterior com a l'interior.

Amb la nostra aplicació, un cec pot navegar amb una precisió de metre i mig. Si li dius “vull anar a la universitat”, ell et dirà com sortir de la porta, quan anar a la dreta o a dalt, quan hi ha escales… T'ajudarà a arribar a la universitat.

Però el nostre objectiu no és només el sistema de navegació. També volem utilitzar les cambres per a detectar la informació que ens envolta: per exemple, per a conèixer cares, objectes… Per a detectar coses que ens envolten. El nostre objectiu és ambiciós i requereix la col·laboració d'investigadors i desenvolupadors de tot el món.

Quines són les principals aportacions tecnològiques que han millorat la vida dels cecs en la seva experiència?

El més important i pràctic ha estat la tecnologia accessible per a l'accés a Internet, ja que ens facilita tota la informació disponible en la xarxa. Podem comunicar-nos per correu electrònic amb els altres. Això és el més pràctic ara mateix. Si hi ha algú que encara no ha utilitzat aquesta tecnologia, jo animo a Internet en el seu dia a dia. Sent cec, jo no m'imagino la meva vida sense Internet.

Encara no hem arribat al segon perquè no està disponible en qualsevol lloc. Hi ha molta feina per fer per a tenir accés al món real, però això canviarà de debò la nostra vida. Els sistemes de localització permeten als cecs moure's pel món real sense perdre's. La navegació és molt important per a acostar-nos al món real, però encara queda molt per desenvolupar. Hi ha sistemes disponibles però encara cal treballar més perquè siguin més útils i pràctics. A més d'una tecnologia que faciliti la interacció entre l'home i l'ordinador, necessitem uns altres. Per exemple, la robòtica, la visió artificial, la intel·ligència artificial… i també necessitem l'ajuda de psicòlegs.

I en la societat és suficient amb el nivell de consciència que tenim sobre l'accessibilitat? O encara estem lluny d'entendre el vostre món? Què creus que mancada per a assegurar l'accessibilitat per a tots?

És una bona pregunta. Per a aconseguir el nostre objectiu encara cal avançar molt. Per això, totes les tecnologies que desenvolupem són de codi obert, no secrets, perquè tenim l'esperança que les desenvoluparem molt més ràpid entre investigadors de tot el món. És més, no sols investigadors i desenvolupadors, com més gent estigui sensibilitzada amb aquest tema, més ràpid aconseguirem que els cecs aconsegueixin aquest món real. Imagina que si entens l'important que és l'accessibilitat sense ser investigador, pots ajudar-te molt. Per exemple, si ets arquitecte, quan fas una ciutat o un habitatge, ho faràs d'una altra manera. No coixins, ni escales… A mesura que augmenta el nivell de consciència, es poden aconseguir moltes coses més ràpid.

Asakawa de Chie

Chieko Asakawa va néixer a Osaka (el Japó). Es va llicenciar primer en Literatura Anglesa i després va aprendre a programar. Des de llavors ha treballat en IBM com a científic computacional. Ha estat pioner en el desenvolupament de tecnologia per a persones cegues com la navegació per veu en Internet. La repercussió dels treballs d'Asakawa es reflecteix en els premis i mèrits rebuts, entre els quals es troba la Medalla d'Honor del Japó.

Adaptant el Laboratori treballant per l'accessibilitat a Euskal Herria.

L'investigador Asakawa de Chie arriba al País Basc amb l'excusa que el Laboratori EGOKITZEN compleix 30 anys. El Laboratori Egokitu, amb una llarga trajectòria en la recerca de la interacció entre homes i computadors per a necessitats especials, ha portat a un gran ponent per a la celebració.

L'aniversari ha estat aprofitat per a comprovar l'evolució de l'estudi d'accessibilitat i recordar la labor realitzada pel laboratori. El laboratori està situat en la Facultat d'Informàtica de la Universitat del País Basc, en Donostia. Retrospectivament, Julio Abascal, director del Laboratori, recorda el seu naixement: “En 1985 treballàvem en l'àrea de maquinari amb microprocessadors, però no vèiem el nostre futur només entre computadors. Aquest any ens van cridar des d'Aspace i ens van preguntar si era possible crear un comunicador electrònic per a una nena que no podia parlar. Ens submergim en aquest treball i ens vam adonar que era el que volíem fer”.

Aquests primers treballs eren gairebé artesanals. D'una banda, perquè el cas particular de cada persona necessitava un tractament diferent i per un altre, perquè encara no havia desenvolupat una metodologia per al disseny d'interfícies especials. “Aquest tipus de treball no era sostenible. Cada cas requeria molt de temps i, a més, els avanços tecnològics deixaven ràpidament obsolets els nostres dissenys. Per això, disminuïm els dissenys específics i entrem en el camí de l'Accessibilitat Universal”. L'Accessibilitat Universal o “Disseny per a tots” pretén fer accessible la tecnologia comuna per a tots.

En l'actualitat, utilitza tècniques de transcoding per a fer accessibles webs no accessibles i treballa en el projecte eGovernability, en col·laboració amb administracions i universitats europees, amb l'objectiu de fer més útil i accessible l'administració electrònica.

Però en l'estudi d'accessibilitat no tot és rosa. El mateix Julio Abascal afirma: “En aquest camp es fan moltes promeses inviables. I es gasta una suma de diners en algunes tecnologies sense futur, en benefici de grups de recerca i empreses, però en detriment dels usuaris. Serà molt important aprofundir en l'ètica de la recerca i el desenvolupament”.

Preguntat pel seu objectiu de futur, Abascal afirma: “Que totes les tecnologies digitals que es dissenyin siguin accessibles per a tots, és a dir, totes les eines i programes, i els seus serveis. És més, esperem que en el futur les metodologies i eines de disseny evitin dissenys inaccessibles. Per a aconseguir-ho és necessari incorporar als avanços tecnològics la conscienciació social i les lleis d'inclusió”.

Gehitu iruzkin bat

Saioa hasi iruzkinak uzteko.

Babesleak
Eusko Jaurlaritzako Industria, Merkataritza eta Turismo Saila
MAIER Koop. Elk.
KIDE Koop. Elk.
ULMA Koop. Elk.
EIKA Koop. Elk.
LAGUN ARO Koop. Elk.
FAGOR ELECTRÓNICA Koop. Elk.